Cigarettes électroniques : ce que nous savons et ce que nous ne savons pas

Un homme vapotant

Cela fait une décennie que les cigarettes électroniques ont gagné en popularité au Royaume-Uni. Depuis lors, les types d’appareils disponibles et le nombre de personnes qui les utilisent ont fortement augmenté.

Et à mesure que les niveaux de popularité des cigarettes électroniques augmentaient, le débat autour d’elles augmentait aussi.

Le grand argument de vente des cigarettes électroniques est qu’elles sont un moyen d’aider les gens à arrêter de fumer et à réduire les dommages causés par la plus grande cause de cancer dans le monde, le tabac.

Mais c’est un exercice d’équilibre. Les cigarettes électroniques contiennent de la nicotine et il est donc important de s’assurer que les personnes qui n’ont jamais fumé, en particulier les jeunes, ne commencent pas à les utiliser.

Bien qu’il puisse être difficile de se souvenir d’un moment avant le vapotage, dans le grand schéma de recherche, 10 ans, ce n’est pas si long. Et il reste encore beaucoup à comprendre à leur sujet.

Linda Bauld, professeure de santé publique à l’Université d’Édimbourg et conseillère en prévention de Cancer Research UK, déclare : « Ce sont encore des produits relativement nouveaux. Mais une énorme quantité de recherches a été effectuée. C’est une discussion beaucoup plus sophistiquée maintenant qu’elle ne l’était dans les premières années. »

Voici les grandes questions concernant les cigarettes électroniques, ce que nous savons et ce que nous devons encore savoir.

Le vapotage est-il sûr ?

Environ 12 000 d’entre nous Google cela chaque mois au Royaume-Uni. Et vous pouvez comprendre pourquoi – il y a beaucoup de messages mitigés en ce qui concerne les cigarettes électroniques, avec de nombreux titres proclamant que le vapotage est tout aussi mauvais ou pire que de fumer.

En fait, la recherche montre que le vapotage est beaucoup moins nocif que le tabagisme.

Que sont les cigarettes/vapes électroniques ?

Les cigarettes électroniques (également connues sous le nom de vapes) chauffent un liquide afin qu’il devienne de la vapeur et que les gens puissent l’inhaler. Ils contiennent généralement de la nicotine qui est le produit chimique addictif que l’on trouve dans les cigarettes.

Certaines études ont montré des effets nocifs de la vapeur de cigarette électronique. Cependant, ceux-ci sont généralement effectués sur des animaux ou des cellules en laboratoire, plutôt que chez l’homme. Et les concentrations de vapeur de cigarette électronique utilisées sont souvent beaucoup plus élevées que celles auxquelles les gens seraient exposés dans la vie réelle.

Bien que ces études soient utiles pour explorer les effets potentiels de la cigarette électronique, elles ne devraient pas être utilisées pour estimer l’impact réel chez l’homme.

Le ton du débat peut également dépendre de l’endroit où vous vivez. En 2019, les États-Unis ont connu une épidémie de plusieurs milliers de cas de maladies respiratoires et de près de 70 décès liés à l’utilisation de produits de vapotage. Mais encore une fois, les gros titres peuvent être trompeurs, car ces cas étaient dus à des contaminants dans des produits illégaux et non liés au vapotage régulier. Il n’y a pas eu d’épidémie similaire au Royaume-Uni, et les produits chimiques préoccupants sont interdits.

Les meilleures preuves disponibles chez l’homme montrent que les cigarettes électroniques sont beaucoup moins nocives que le tabagisme. Par exemple, une étude a révélé des niveaux d’exposition aux produits chimiques nocifs significativement plus faibles chez les personnes qui passent du tabagisme au vapotage par rapport à celles qui ont continué à fumer. Ces niveaux étaient similaires à ceux des personnes utilisant la thérapie de remplacement de la nicotine (TRN). Il n’y a pas non plus de bonne preuve que la vapeur de cigarette électronique d’occasion est nocive pour les passants.

Mais les cigarettes électroniques sont un produit relativement nouveau. Pour cette raison, il n’y a pas assez de recherches sur l’utilisation à long terme ou sur leurs effets chez les personnes qui n’ont jamais fumé.

« Chez les gens qui vapotent, la grande majorité sont des fumeurs ou d’anciens fumeurs. Il est donc vraiment difficile de démesser la relation entre ces deux risques », explique Bauld. « Les réponses définitives sur la sécurité peuvent encore prendre de nombreuses années à identifier ».

Bref, il y a beaucoup plus à apprendre.

Mais ce que les chercheurs ont eu le temps d’observer, au fil des décennies, c’est les énormes recherches montrant que le tabac est extrêmement nocif. C’est pourquoi les experts peuvent être sûrs que les cigarettes électroniques sont beaucoup moins nocives que le tabac. Cela est largement accepté par les chercheurs et les organismes de santé publique.

Les cigarettes électroniques aident-elles les gens à arrêter de fumer ?

Il existe de plus en plus de preuves dans le monde entier que les cigarettes électroniques peuvent aider les gens à arrêter de fumer. En Angleterre, une étude portant sur l’utilisation de la cigarette électronique et l’abandon du tabac dans la population a estimé que les cigarettes électroniques ont aidé 18 000 personnes supplémentaires en Angleterre en 2015 à cesser de fumer à long terme.

La recherche montre que la meilleure façon d’arrêter de fumer est de mettre fin au tabac en utilisant une combinaison de counseling et de médicaments sur ordonnance. Nous avons maintenant des preuves que les cigarettes électroniques combinées au soutien comportemental des services d’arrêt du tabagisme sont également efficaces pour aider les gens à arrêter de fumer.

Bauld dit que le tabagisme reste la plus grande cause évitable de cancer et qu’il est lié à 15 types différents. « Aider les fumeurs à cesser de fumer et les jeunes à ne pas commencer est une priorité vraiment importante en matière de prévention du cancer. Donc, si les cigarettes électroniques peuvent fournir un soutien aux personnes pour aider à cesser de fumer, cela intéresse les chercheurs sur le cancer. »

Mais il y a encore beaucoup à découvrir. Par exemple, il y a peu de recherches sur le rôle que jouent différents types d’appareils, concentrations de nicotine et arômes pour aider les gens à arrêter de fumer.

Bien que les taux de tabagisme au Royaume-Uni continuent de baisser, les niveaux dans les populations les plus défavorisées sont encore beaucoup plus élevés que chez les moins démunis, de sorte que les experts s’intéressent particulièrement à savoir si les cigarettes électroniques pourraient aider à réduire cette inégalité. Des recherches récentes ont suggéré que les personnes appartenant à des groupes socioéconomiques inférieurs pourraient être plus susceptibles d’utiliser des cigarettes électroniques, mais il n’est pas encore clair si cela signifie que les cigarettes électroniques améliorent les taux d’abandon du tabac dans ces communautés.

Le vapotage chez les jeunes conduit-il à fumer ?

Une autre question qui fait souvent la une des journaux concerne le vapotage des jeunes et la question de savoir si les cigarettes électroniques incitent les gens à commencer à fumer – ce qu’on appelle « l’effet passerelle ».

Dans l’ensemble, il n’y a aucune preuve solide d’un effet passerelle au Royaume-Uni. Bien que l’expérimentation de cigarettes électroniques chez les jeunes ait augmenté ces dernières années, le vapotage régulier chez les jeunes au Royaume-Uni reste très faible. Dans une enquête représentative auprès des jeunes de 11 à 18 ans en Grande-Bretagne en 2020, sur 1 926 personnes n’ayant jamais fumé, aucune personne n’a signalé de vapotage quotidiennement.

Certaines recherches montrent que les jeunes qui utilisent des cigarettes électroniques sont plus susceptibles de fumer plus tard. Mais c’est une relation délicate de démêler, car les jeunes qui fument sont plus susceptibles de vapoter. Les experts ont suggéré que certains jeunes sont généralement plus susceptibles d’adopter des comportements « à risque » – comme l’alcool, la consommation de drogues ou le tabagisme et le vapotage. Par conséquent, les études examinant le tabagisme et le vapotage chez les jeunes ne montrent pas nécessairement que le vapotage les amène à commencer à fumer, mais qu’ils peuvent être susceptibles de faire les deux de toute façon.

Et la bonne nouvelle est que les taux de tabagisme et les perceptions concernant l’acceptabilité du tabagisme ont diminué chez les jeunes, même depuis l’introduction de la cigarette électronique. Il ne semble donc pas que les cigarettes électroniques aient interféré avec la baisse prometteuse des niveaux de tabagisme chez les jeunes.

Actuellement, les preuves ne suggèrent pas que les jeunes qui n’ont jamais fumé vont régulièrement, ou que le vapotage pousse plus de jeunes au Royaume-Uni à commencer à fumer. Mais nous gardons un œil sur le vapotage chez les jeunes.

Est-il acceptable de fumer et de vapoter en même temps ?

Il n’y a actuellement aucune preuve que l’utilisation de cigarettes et de cigarettes électroniques est pire que de simplement fumer. Mais il est clair que pour obtenir les avantages pour la santé, les gens doivent passer complètement du tabagisme au vapotage.

Et il y a encore des questions sans réponse ici. Il se peut que certaines personnes traversent une période où elles fument et vapotent pour les aider à arrêter de fumer, mais à l’heure actuelle, nous ne savons pas combien de temps dure cette période de transition ou comment elle varie d’une personne à l’autre.

Les experts doivent savoir ce qui pousse les gens à passer du vapotage au vapotage au simple vapotage et comment ils peuvent aider les gens à le faire.

Obtenir des réponses

Soulignant certaines des principales lacunes de la recherche actuelle, Bauld dit que nous n’en savons pas assez sur la façon dont les gens utilisent les cigarettes électroniques au fil du temps – y compris comment les habitudes d’utilisation changent et si et quand les gens cessent de les utiliser. « Nous avons quelques études, mais elles sont vraiment assez limitées. Nous n’en savons pas non plus assez sur l’impact de l’utilisation à long terme de ces appareils sur la santé. »

Chez Cancer Research UK, nous finançons beaucoup de recherches sur le rôle des cigarettes électroniques dans l’abandon du tabac et leur utilisation chez les jeunes, ce qui complète la recherche à travers le monde pour répondre à ces grandes questions. Et nous travaillons avec les décideurs pour nous assurer que les règlements correspondent à l’évolution rapide de la recherche dans le domaine et dialoguent avec le public pour s’assurer qu’il reçoit des informations exactes.

En 2020, nous avons fait un pas de plus, en nous unissant au National Cancer Institute des États-Unis pour lancer Cancer Grand Challenges – une plate-forme de financement mondiale qui aide des équipes de chercheurs de classe mondiale à relever certains des défis les plus difficiles de la recherche sur le cancer. Cela comprend un défi axé sur les cigarettes électroniques, invitant le milieu de la recherche mondial à répondre aux grandes questions entourant leur utilisation.

De vastes études à long terme examinant des sujets tels que les méfaits, l’utilisation par les jeunes, les habitudes d’utilisation au fil du temps, l’utilisation des saveurs et l’efficacité de l’abandon du tabac sont nécessaires.

Et pour obtenir les réponses dont nous avons besoin sur les effets des différentes réglementations, ces études doivent être menées dans le monde entier. Cela permettra aux gouvernements et aux organismes de santé d’élaborer des lois qui protègent les jeunes contre le vapotage, mais aussi aux cigarettes électroniques de continuer à être utilisées pour aider les gens à arrêter de fumer.

Il y a encore beaucoup à savoir, mais les preuves ont parcouru un long chemin jusqu’à présent. Et toutes ces preuves expliquent pourquoi, chez Cancer Research UK, nous recommandons aux fumeurs d’envisager d’utiliser la cigarette électronique comme option pour les aider à arrêter de fumer, mais pourquoi nous découragerions les personnes qui n’ont jamais fumé de commencer à vapoter.

Pour des informations à jour et précises sur les cigarettes électroniques, visitez notre page Web

Alice Davies est agente d’information sur la santé chez Cancer Research UK

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